Robert Warren przeglądał szafę swojej galerii sztuki, kiedy natknął się na stary obraz ukryty za stołem. Był to mocno uszkodzony przez wodę i miejscami popękany olejny drewniany panel przedstawiający nagie postaci mitologiczne.

Oglądanie przeszłości

– Nie sądziłem, że jest to coś wartościowego – powiedział Warren, dyrektor wykonawczy kompleksu artystycznego Hoyt Sherman Place w Des Moines w stanie Iowa. – Dlaczego byłoby w tej szafie?

Zdarzenie miało miejsce tuż przed weekendem „Dnia Prezydenta” w 2016 roku. Historia mogła się na tym zakończyć, ale na odwrocie obrazu Warren znalazł coś, co wyglądało jak naklejka na aukcję. Od tego tropu rozpoczął długą podróż, która w końcu odkryła prawdę: obraz jest dziełem XVI-wiecznego holenderskiego mistrza Otto van Veena (1556–1629) i jest prawdopodobnie wart ponad 4 miliony dolarów.

To, co Warren uznał za naklejkę aukcyjną, okazało się oznaką, że obraz wisiał kiedyś w nowojorskim Metropolitan Museum of Art. Jak się wkrótce dowiedział, został wypożyczony przez mężczyznę o nazwisku Nason Collins, który zabrał go ze sobą na początku 1900 roku, kiedy on i jego rodzina zostali przesiedleni do Des Moines. W późniejszym okresie wnuczka Collinsa przekazała ten i cztery inne obrazy do klubu kobiecego Des Moines, który utworzył galerię sztuki w Hoyt Sherman Place.

Tajemnica rozwiązana

Jaki artysta był twórcą? Zidentyfikowano go jako renesansowego malarza Federico Barocci, ale Warren skonsultował się z konserwatorami i uczonymi, którzy w końcu stwierdzili, że to obraz  van Veena pod tytułem „Apollo i Wenus”. Uważa się, że powstał w latach 1595 i 1600.

Obraz przedstawia mitologiczne postacie Apolla i Wenus, bogini miłości, wraz z cherubinem, który może być jej synem Kupidynem. Apollo trzyma lirę, a naga Wenus maluje na płótnie. W pobliżu znajduje się kolekcja biżuterii, kosz owoców i kwiatów, gałązka róż i miska ostryg. Pomimo jego piękna, obraz najwyraźniej nigdy nie był wystawiany. Warren powiedział, że to prawdopodobnie dlatego, że był zbyt sugestywny dla widzów Iowa na początku XX wieku.

– Nie było innych aktów wśród obrazów z kolekcji – powiedział Warren. – To bardzo zmysłowy obraz.

Co dalej?

– Minął prawie rok, zanim obraz został odrestaurowany i oprawiony – poinformował Warren.

Wartość obrazu jest niejasna. Ale w oparciu o sprzedaże innych dzieł tego malarza, może być wart od 4 do 11 milionów dolarów. Obecny właściciel poinformował, że nie ma planów sprzedaży dzieła.

Hoyt Sherman Place przeprowadził w zeszłym miesiącu prywatną odsłonę, obecnie galeria planuje wystawić malowidło na stałe.

– Ludzie chcą go zobaczyć – powiedział Warren. – Ale musimy poczekać, aż zapewnimy całkowite bezpieczeństwo.